Les législateurs des États annulent discrètement les protections contre le travail des enfants

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Fast food worker holds up sign saying

Ryan Scanlan redoute l'adoption du projet de loi 1093 de l'Indiana. Le nouveau projet de loi supprimerait les protégeant les enfants entre 14 et 17 ans qui travaillent toute l'année. Pour certains élèves de la classe de professeur d'anglais du lycée North Central High School d'Indianapolis, certaines de ces dispositions les protégeaient de travailler plus de neuf heures par jour et entre 22 heures et 6 heures du matin.

« Si j'ai déjà des lycéens qui travaillent déjà jusqu'à 22 heures ou 23 heures du soir, alors ces nouvelles politiques ne leur offrent aucune protection », a déclaré Scalan. « Et puis ces nouvelles lois pourraient aggraver encore la situation pour moi en tant qu'enseignant. »

Rien qu'en janvier, huit États ont introduit ou pris de nouvelles mesures pour réduire les protections contre le travail des enfants en éliminant les limites d'heures de travail et les restrictions d'âge minimum. En réponse, les groupes de défense et les analystes politiques donnent la priorité à l'engagement civique autour d'un problème omniprésent et sous-estimé qui recoupe d'autres problèmes de santé publique. Le défi consiste à réduire le bruit pendant la période électorale, maintenant que 28 États ont discrètement présenté des projets de loi visant à affaiblir les protections depuis 2021.

En réponse à des situations comme celle de Scanlan, où les questions liées au travail des enfants s'insinuent dans l'éducation publique, une nouvelle campagne pour mettre fin au travail des enfants aux États-Unis souligne que les questions concernant les travailleurs mineurs ne sont pas distinctes des autres questions que les Américains considéreront pendant les élections. La campagne a été lancée le 20 février avec un programme commun rédigé et signé par des organisations à but non lucratif, des syndicats et des institutions universitaires qui travaillent dans les domaines du travail et de l'exploitation des enfants. Les recommandations comprennent des augmentations de salaire, la protection des statuts d'immigration, ainsi que le droit des enfants à un avocat et à l'accès à des programmes d'assistance générale.

« Si vos enfants travaillent, vous ne pourrez pas réellement parvenir à l'éducation pour tous, vous n'obtiendrez jamais les résultats de santé souhaités, une grande partie de votre population vivra à jamais dans la pauvreté et vous continuerez à souffrir de malnutrition. », a déclaré Anjali Kochar, directrice exécutive de la Fondation pour les enfants Kailash Satyarthi, une organisation à but non lucratif dédiée à l'éradication de l'exploitation des enfants et plaidant pour la protection des enfants dans les politiques nationales et internationales. « Il s'agit d'un problème cyclique. Le travail des enfants n'est pas une chose isolée. C'est tellement interconnecté avec tant de problèmes dans n'importe quel pays.

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Dans son annonce, la Campagne pour mettre fin au travail des enfants aux États-Unis cite les récentes alarmes de la Division des salaires et des heures du ministère du Travail, qui a signalé une augmentation de 88 % du nombre d'enfants employés en violation des lois sur le travail des enfants depuis 2019. Le 19 octobre, En 2023, les 740 inspecteurs de la division travaillaient sur plus de 800 enquêtes sur le travail des enfants.

« Nous avons moins de 800 inspecteurs pour 11 millions de lieux de travail. Comment est-ce possible? » » demanda Kochar. « Mais ces violations se poursuivent. Nous n'en savions tout simplement pas parce que l'application des règles s'est vraiment renforcée ces dernières années. »

De nombreuses réductions au niveau des États coïncident avec les restrictions à l'immigration dans des États comme la Floride, qui ont toujours compté sur les travailleurs migrants et les familles sans papiers pour de la main d'œuvre. Selon Thomas Kennedy, organisateur de la Florida Immigrant Coalition et enfant de parents argentins sans papiers, l'État se tourne actuellement vers les travailleurs mineurs en réponse à une pénurie de main-d'œuvre exacerbée par les changements controversés du gouverneur Ron DeSantis aux lois sur l'immigration qui affectent le la démographie de l'État. Plus récemment, les législateurs de Floride se sont efforcés d'adopter le projet de loi 49, qui permettrait aux employeurs de programmer des horaires illimités pour les jeunes de 16 et 17 ans et de supprimer leurs pauses repas et repos.

« (Les politiques d'immigration de DeSantis) ont créé un facteur de poussée pour que les migrants quittent l'État, nous voyons donc les villes d'ouvriers agricoles de Floride devenir des villes fantômes », a déclaré Kennedy. « De nombreux travailleurs agricoles saisonniers qui viennent pour des parties spécifiques du processus de récolte évitent simplement l'État… Vous commencez à voir une partie de cela se développer en Floride, et quelle a été leur réponse ? Ils ont dit : « Mettons les adolescents au travail. »

Pour les analystes politiques, mobiliser le public américain autour du renversement de la législation sur le travail des enfants implique d'attirer l'attention sur le langage utilisé par les projets de loi pour ressembler à des protections. Dustin Pugel, directeur politique au Kentucky Center for Economic Policy (KCEP), souligne l'adoption rapide du projet de loi 255 de l'État, qui a été adopté par la Chambre des représentants de l'État le 22 février, comme exemple de langage coopté. fait croire au public que de tels reculs sont positifs. Selon Pugel, dont le travail consiste à « approfondir ces projets de loi, à comprendre quelles en sont les implications, puis à être capable de les exprimer dans un langage simple pour les législateurs, les médias et le grand public », le HB 255 abrogerait les restrictions en matière d'emploi spécifiques aux États. pour les enfants entre 14 et 18 ans et permettre aux 16 et 17 ans de travailler toute la nuit et pendant les heures de classe – le tout sans que la population de l'État ne comprenne pleinement ces ramifications.

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« Ce projet de loi reprend une partie du langage qui figurait dans nos règlements, qu'il élimine, et le réintègre dans la loi », a-t-il déclaré. « Il semble donc qu'il existe certaines protections, mais cela en laisse de côté quelques-unes… Par exemple, dans nos réglementations actuelles, les jeunes de 14 et 15 ans ne peuvent pas utiliser une tondeuse ou une tondeuse pour l'aménagement paysager, mais le sponsor possède une entreprise d'aménagement paysager, il a donc laissé ce libellé en dehors de ce nouveau projet de loi.

Le KCEP sensibilise également à certains des plus grands groupes qui poussent au renversement, notamment la Foundation for Government Accountability. Fondé et basé à Naples, en Floride, le groupe de réflexion conservateur sur les politiques publiques est à l'origine de certains des revirements actuels de la législation sur le travail des enfants à travers le pays, notamment au Kentucky, en Virginie occidentale et en Floride.

Des projets de loi récents citent la pénurie de main-d'œuvre à l'échelle de l'État comme raison pour annuler les dispositions existantes concernant le travail des enfants. Divers défenseurs contestent ce cadre, comme Jessica Heldman, professeure agrégée en droits de l'enfant à la faculté de droit de l'Université de San Diego. L'Institut de défense des enfants de l'Université de San Diego a également adhéré à la Campagne visant à mettre fin au travail des enfants aux États-Unis.

« Tout ce que j'ai examiné indique clairement que ce sont les enfants les plus vulnérables qui sont exploités, et parmi ceux-ci figurent les enfants de familles à faible revenu et les enfants qui viennent dans ce pays », a-t-elle déclaré. « Lorsque les enfants viennent d'autres pays, ils peuvent avoir besoin de soutenir leurs parrains qui les hébergent et peuvent ne pas avoir les fonds nécessaires pour réellement s'occuper d'eux. Ces enfants sont soumis à des pressions pour gagner de l'argent… Ils (peut-être aussi) ont le désir ou l'obligation de subvenir aux besoins de leur famille restée au pays.»

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À l'approche des élections, la lutte contre le recul du travail des enfants est également un exercice visant à enseigner au public comment le travail des enfants affecte d'autres aspects de ses moyens de subsistance. Des groupes comme la Florida Immigrant Coalition affirment qu'il existe des solutions plus appropriées et plus concrètes aux pénuries de main-d'œuvre.

« Une chose qui pourrait être faite serait d'accélérer les permis de travail pour les adultes qui demandent l'asile dans ce pays et viennent ici pour travailler », a déclaré Kennedy. « Et puis, de manière globale, les salaires doivent simplement être meilleurs. Nous devons augmenter les salaires, nous devons adopter de protections du travail, nous devons nous assurer que les gens ont un syndicat et qu'ils peuvent réellement vivre de (leur travail).

Quant aux mesures concrètes et concrètes que les Américains peuvent prendre, Pugel met l'accent sur le pouvoir démocratique dont chacun dispose au niveau des États, en particulier dans les petits États comme le Kentucky, la Virginie occidentale et l'Iowa. Il est possible d'exiger une augmentation des salaires et des protections contre l'immigration pour éloigner la cible des mineurs non accompagnés et des enfants garantissant un avenir en Amérique.

« Les représentants des États sont élus par quelques milliers de voix seulement, ce qui signifie que les préoccupations des électeurs font réellement une bien plus grande différence au niveau des États qu'au niveau fédéral », a-t-il déclaré. « Je recommande toujours aux gens de s'adresser à leur législateur, car même une douzaine de plaintes concernant une politique particulière peuvent réellement faire basculer un vote, quelle que soit son affiliation à un parti. Cela fait vraiment une énorme différence.

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